Vi fulgte poker-VM tett i sommer, og da det dro seg til satt plutselig Oslo-gutten Felix Stephensen i sentrum av begivenhetene. Vi snakket med Ola Amundsgård underveis, og han sa det veldig enkelt og greit:

— Felix ser iskald ut, han fikser dette.

Og det gjorde han til gangs. Han har nest mest chips på finalebordet (32,775M), bare nederlenderen Jorryt Van Hoot har mer (38,375M) når The November Nine setter seg ned ved bordet på mandag.

 — Faller kortene riktig har jeg minst like store muligheter for å vinne som hvem som helst av de andre. Jeg tror jeg kommer til å håndtere presset bedre enn enkelte og tror jeg har en god mulighet til å vinne.

Felix er altså født og oppvokst i Oslo, men bosatt i London de siste tre årene, etter at han begynte å leve av poker. Poker-karrieren startet med familien på hytta.

— I aller første omgang begynte det vel på hytten med familien for rundt 15 år siden. Vi spilte 5 card draw et par år rundt påsketider. Ønsket om å vinne var nok større enn talentet på den tiden. Det var mange drømmer på den tiden og når Pål Trulsen vant OL det ene året hadde jeg heller lyst til å spille curling enn kort. En del år senere, på ungdomsskolen, var det noen av gutta som hadde sett poker på tv og dro i gang et par turneringer med heller labert nivå. Denne gangen fikk jeg dilla på kort men igjen var det sporten og fotball som stod i førersetet. På VGS fant jeg ut om onlinepoker og fant noen affiliate sider som ga ut 50$ uten at man trengte å sette inn noe. Jeg trengte et par forsøk på å komme i gang men jeg jobber fremdeles på samme rullen den dag i dag, forteller han.

På spørsmål om når han skjønte at dette var han god på, svarer han beskjedent:

— God er et ganske relativt begrep. Jeg har jo alltid ment at du trenger ikke å være god i poker for og kunne leve av det, kun bedre enn de du spiller mot. Uansett så overestimerte jeg nok ferdighetene mine, som så veldig mange gjør, i startfasen.

Felix spiller i hovedsak Pot Limit Omaha, og fleipet om at det er dobbelt så vanskelig som å spille Texas Hold’em.

— Hovedforskjellen er jo at vi får fire kort i Omaha i stedet for to i Texas, og at bettingen er potlimit i stedet for NoLimit. Omaha er et mer dynamisk, komplekst spill enn Texas med så mange fler kombinasjoner av hender, forklarer han.

Før han spilte seg til finalebordet i sommer hadde Felix kun en 12. plass i NM å vise til, og han innrømmer at han trives best med onlinepokeren.

— Live har aldri vært en prioritert for meg. Jeg har nok lenge sett på online poker som et steg over livepoker i ferdighetsgrad, og i veldig mange år nå har de jeg har ansett som de beste spillerne kommet fra en online bakgrunn. Du hører ofte om onlinespillere som går over til live og gjør det veldig bra der, men sjeldent andre veien. Det er også mye typer og situasjoner som er vanskelig å komme seg unna på et kasino som jeg helst ikke vil bruke for mye tid på, sier han.

Lets play

ESPN har gjennom en rekke episoder vist veien til finalebordet, og Felix har sittet klistret foran sendingene hver mandag.

— Ja det er klart jeg følger med! WSOP Main er nok den eneste turneringen jeg hadde sett på uavhengig av hvem som var med. Historiene, personlighetene, the american dream, forteller han.

I episode to får vi en duell mellom Felix og Phil Ivey. Trenger vel ikke si hvem som vant den.

— Ut på dag 4 brøt bordet mitt og etter vi hadde redrawet fikk jeg beskjed om at jeg hadde kommet på TV-bordet. Jeg var ikke spesielt fornøyd med det. Selv om det kan være moro med litt oppmerksomhet nå og er det mange grunner til at det kan bli en negativ opplevelse. Det er veldig, veldig varmt, ting går alltid veldig sakte, det er alltid mye styr med mikrofonene, hvor kortene skal være i forhold til kameraene og man føler generelt sett at man ikke har noe albuerom. Uansett når jeg kommer frem til TV-bordet vel vitende om at det er grunn til at akkurat vi sitter her ser jeg meg rundt bordet, uten å gjenkjenne noen spør jeg ‘So whos famous here, anyway?’ Jeg får øyekontakt med en kar før han ser over skulderen min. Jeg snur meg rundt og ser Phil Ivey ta seg en bit av et eple før han setter seg ned og sier ‘Lets play’, forteller han.

Livepoker

Det var ikke før på dag 7 at det begynte å gå opp for Felix at dette kunne bli veldig bra.

— En turnering som dette er et maraton og ikke en sprint. Det er lett å bli revet med av det store bildet, men jeg prøver å ha fokus på en dag, et level, en hånd om gangen. Det var kun etter jeg vant den store allinen min på dag 7 med AK mot KQ at jeg ikke klarte å holde meg like rolig som jeg skulle ønske. Da begynte det å gå opp for meg at jeg faktisk skulle få til det umulige. Følelsen man spiller med siste dagen er helt ubeskrivelig. Alle pottene er så store, viktige og verdifulle. Det var kjempegøy, forteller han.

Tiden fram mot finalebordet har vært litt annerledes enn det Felix er vant med, men han synes egentlig det er helt greit.

— Det er klart det har vært litt mer oppmerksomhet enn jeg vanligvis er vant til, men jeg setter veldig pris på all støtten og det er hyggelig å få oppmerksomhet for en positiv greie. Jeg spiller masse poker om dagen og det er egentlig det samme som før, forteller han. — Det har ikke vært så ille faktisk. Mye mer positivt enn negativt. Masse trivelige tilbakemeldinger fra gamle venner og familie og det virker som hele Norge støtter meg nå. Det er veldig hyggelig.

Og nå har han fått øynene opp for livepoker.

— Jeg har fått litt mer sansen for å spille live turneringer i det siste ja, men det er jo veldig greit at live ikke utelukker online og omvendt. Før juli i år brukte jeg ca 95 % av pokertiden min online kontra live. Nå kan jeg tenke meg at det blir kanskje nærmere 60-40. Selv om sommerens suksess kanskje motsier det så er jeg fremdeles primært en onlinespiller.

70 millioner 

Han har blitt coachet av blant annet Mike McDonald før finalebordet, kanskje en av verdens beste pokerspillere.

— Det er et interessant aspekt av November 9 at de tar en såpass lang pause før finalebordet spilles. Jeg tror det kan være en stor fordel for meg som har spilt veldig mye poker og har et godt pokerhode, men ikke så mye av denne varianten. Nå får jeg tid til å finne ut av alt som jeg har vært usikker på og dobbeltsjekket alt jeg har vært sikker på.

Han gleder seg til å sette seg ned og spiller om 70 millioner kroner.

— Det er ikke ofte man kommer i en posisjon hvor man har over 20% sjanse til å bli verdensmester i noe. Så det blir vel bare å nyte øyeblikket og gjøre det beste ut av det. Jeg har vel drømt meg gjennom en 4-5 finalebord allerede. Det går stort sett veldig bra da. Jeg er nervøs. Når det er så lang pause til finalebordet får man bygget det veldig opp i hodet og skjønner hvor stort det er. Hadde vi spilt finalebordet rett etter dag 7 hadde jeg nok ikke fått tid til å la det synke inn hvor stort det faktisk er. Jeg er riktignok av oppfatningen om at litt nervøsitet gjør meg ekstra skjerpet og jeg burde spille enda bedre.

Han har brukt tiden fram til finalebordet godt, og er forberedt på hva som venter han.

— Jeg følger med på WSOP sendingene og bruker all den informasjon som er tilgjengelig for meg. Hverdagslig informasjon de andre går ut med i intervjuer kan gi meg innblikk i hvordan de tenker over ting kan oversettes til hvordan de vil spille poker. Poker er jo et spill hvor man må ta best mulige avgjørelser ut i fra den informasjonen man har. Så om jeg finner ut at Newhouse spiser kylling på tirsdager betyr ikke det at jeg kan være sikker på at han check-folder mye turns, men jeg kan bli 10 % mer trygg på hvordan han ville spilt enkelte hender. All informasjon er gull verdt, sier han.

Uansett hvordan det skulle gå i morgen kommer han til å fortsette å spille poker.

— Nettpoker er nok noe jeg alltid kommer til å drive med. Jeg syns det er veldig interessant, moro og det er alltid noe å lære. Hvis det skulle gå veldig bra i Vegas så har jeg jo mye økonomisk frihet fremover og kan bruke mer tid på å reise, golfe eller hva enn jeg måtte ønske. Jeg kommer nok ikke til å legge opp på en god stund uansett hvordan det går siden jeg trives så veldig godt i jobben, men det kan gi meg muligheter til å fokusere mer på ting jeg har nedprioritert til nå, avslutter han.